A ritka földek a következő gyalog az amerikai-kínai kereskedelmi háborúban?


A Trump óta adminisztráció blokkolta az amerikai vállalatok eladását a kínai távközlési óriás Huawei-nek a múlt hónapban, a világ várta, hogy Peking visszavonuljon.

Korábban az Egyesült Államok és Kína közötti kereskedelmi konfliktus a növekvő tarifákra összpontosított. Míg a tarifák drágábbá teszik a dolgokat; ők nem vágják le teljes egészében. De amikor az Egyesült Államok Kereskedelmi Minisztériuma hatékonyan megtiltotta az amerikai cégek számára, hogy az Egyesült Államok által gyártott technológiákat – beleértve a chipeket és a kulcsfontosságú szoftvereket -, mint a Google Play alkalmazásbolt, a Huawei-nek nagy csapást jelentett Kína egyik legmagasabb szintű cégének.

A megtorlás egyik lehetséges arénája az elemzők szemében: ritkaföldfém elemek. Kína a világ földrészeinek vezető gyártója és feldolgozója, a világ tartalékainak mintegy 37 százaléka, egy amerikai geológiai felmérés jelentése szerint. Az anyagokat széles körben használják, beleértve az okostelefonokat, a repülőgépeket és az orvostechnikai eszközöket, valamint olyan katonai felszereléseket, mint a lopakodó technológiák, a radar és az éjszakai látószemüveg. A neodímium például a smartphone hangszóróiban és a haptikus visszacsatoló eszközökben található mágnesek készítésére szolgál, míg a terbiumot szilárdtest merevlemezek készítésére használják.

A ritkaföldfém kereskedelemben nincs sok pénz. A geológiai felmérés jelentése 2018-ban 160 millió dollár értékű amerikai importot jelentett. De sok termékben kulcsfontosságú szerepük azt jelenti, hogy Kína nagy csapást okozhat az Egyesült Államok ellen anélkül, hogy nagy kárt okozna a saját gazdaságában. "Egy pusztán dollár szempontjából ez az export nem sok bevételt eredményez, így Peking kiszámíthatja, hogy valamilyen kárt okozhatnak az amerikai gazdaságnak" – mondja Martijn Rasser, az új tanácsadó központ vezető munkatársa. Amerikai biztonság.

Otthon vezetni a lehetőséget, Xi Jinping kínai elnök tavaly egy ritkaföldfém feldolgozó létesítményt vezetett be. Néhány nappal később, a Kínai Kommunista Párt hivatalos lapja, a Népi Nap, az export tilalmának elképzelése. Az ilyen tilalom „jelentős gazdasági fájdalmat okozna [to the US]és akut nemzetbiztonsági fenyegetés is lehet ”- mondja Rasser. A Kereskedelmi Minisztérium jelentése a hónap elején az amerikai gazdaság és a nemzetbiztonság szempontjából kritikus fontosságú anyagok listáján szerepelt.

MILYEN RÁZI KERETEK?

A ritkaföldfémek 17 elem, amelyek hasonló mágneses és elektrokémiai tulajdonságokkal rendelkeznek, és amelyek számos termék, különösen mágnesek és lézerek számára hasznosak. Bár a földkéregben viszonylag nagy arányban jelenik meg, kevésbé találhatók a használható koncentrációkban.

Az elemek közé tartozik a cérium, dysprosium, erbium, europium, gadolinium, holmium, lantán, lutetium, neodímium, praseodímium, prometium, szamárium, skandium, terbium, thulium, ytterbium és azrium.

Előfordulhat, hogy Kína nem megy olyan messzire, hogy teljesen elvágja az árut. "Kína elveszítené a bevételeket, és a globális beszállítói hírnevük súlyosan elkenődik" – tette hozzá Rasser. De mivel a kereskedelmi konfliktus tovább él, a pekingi drasztikusabb megtorlás lehetősége növekszik.

Az Egyesült Államokban a geológiai felmérés szerint korlátozott mennyiségű ritkaföldfém, körülbelül a világ tartalékainak 1 százaléka van. Van egy ritkaföldfém bánya a hegyi hágón, Kalifornia, a Las Vegas-i Mojave-sivatagban. Vannak bányák Ausztráliában, Burundiban és Mianmarban. Brazíliának, Indiának, Oroszországnak és Vietnámnak nagy tartalékai vannak.

De az USA-ba érkező termékekben felhasznált ritka földfémek feldolgozása Kínában történik, beleértve a Mountain Pass-ban bányászott érceket is. Tehát míg az amerikai vállalatok hosszú távon képesek lesznek diverzifikálni ritkaföldfémforrásaikat, rövid távon az Egyesült Államok továbbra is Kína függő marad.

Az ilyen ritkaföldfémeket tartalmazó ércek általában radioaktív anyagot tartalmaznak, mint a tórium. Az ipari célokra való felhasználás érdekében a ritkaföldfémeket el kell különíteni a nyers érctől egy komplex kémiai eljárással, amely a radioaktív hulladékot hagyja. "Más országok meglehetősen boldogok, hogy hagyják, hogy Kína átvegye ezt a feldolgozást" – mondja Rasser. – Ez egy piszkos üzlet.

Az egyik kevés ritkaföldfém feldolgozó létesítmény Kínán kívül az ausztrál tulajdonú Lynas Advanced Materials Plant Malajziában. A létesítmény már régóta ellentmondásos, bár a malajziai kormány nemrég azt mondta, hogy meg fogja újítani a Lynas működési engedélyét. Az egészségügyi és környezetvédelmi megfontolások miatt 1992-ben megmunkált előzetes feldolgozó létesítmény.

Az Egyesült Államok legalább 2010-től előkészíti a ritkaföldfém-kiviteli tilalom lehetőségét, amikor Kína csökkentette a ritkaföldfém-exportot. Kína 2012-ben enyhítette a korlátozásokat, miután a Kereskedelmi Világszervezet beleegyezett, hogy meghallgatja az Egyesült Államok által benyújtott panaszt. Kína 2015-ben csökkentette a ritkaföldfémek exportkorlátait.

Donald Trump elnök 2017-ben végrehajtó parancsot írt alá, amelyben a szövetségi ügynökségeket arra utasította, hogy biztosítsák a kritikus ásványok, például a ritkaföldfém elemek elérhetőségét. Ez a hónap Kereskedelmi Minisztériumának jelentése azt javasolta, hogy ezt néhány módon tegyék meg, beleértve a ritkaföldfémek és egyéb anyagok újrahasznosítását, alternatívák kifejlesztését, az ellátási láncok diverzifikálását és a szövetségi területek bányászatának növelését. A Rasser úgy véli, hogy a szintetikus helyettesítők fejlesztése, ha lehetséges, a legjobb módja annak, hogy menjen.

De Kínából való függetlenség évekig marad. A Mountain Pass azt tervezi, hogy jövőre nyitja meg saját feldolgozó üzemét, de nem lesz elég közel az amerikai igények kielégítéséhez. Bármely más új üzem, mint például a Texasban a Lynas által javasolt, még éveket is igénybe vehet.

Ez problémát jelent, bár Amerikában van néhány kritikus ásványi anyag. "Ha egy exporttilalom elég hosszú ideig tartott, akkor arra a pontra jutottál, ahol el kell döntened, hogy megállítod bizonyos elemek gyártását" – mondja Rasser. "Elég hamarosan az amerikai kormánynak el kellene kezdnie néhány döntést arról, hogyan terjesztheti ezeket az anyagokat, hogy bizonyos dolgokat tudjon előállítani."


Nagyszerű WIRED történetek